Impacto de los plásticos en la salud

Impacto de los plásticos en la salud

Dejando a un lado la temática londinense, y por extensión la inglesa, que habitualmente trato en este medio hoy me propongo exponer de una manera clara y sencilla las consecuencias que sobre nuestra salud y la de generaciones futuras tiene el uso y abuso de los plásticos.

Antes de adentrarnos en el análisis de la repercusión de su uso en nuestro organismo y en el ecosistema repasemos a modo de introducción algunos de los aspectos más significativos que caracterizan a estos compuestos.

Propiedades y características de los plásticos.

Los plásticos son sustancias orgánicas formadas por macromoléculas llamadas polímeros. Estos polímeros son grandes grupos de monómeros unidos mediante un proceso químico llamado polimerización. Los plásticos proporcionan un equilibrio necesario de propiedades que no pueden alcanzarse con otros materiales tales como: color, peso ligero, tacto suave y resistencia a la degradación ambiental y biológica.

De hecho, el plástico se refiere a un estado del material, pero el material en si mismo: los polímeros sintéticos comúnmente llamados plásticos son en realidad materiales sintéticos que pueden alcanzar el estado plástico, es decir, cuando el material es viscoso o fluido y no tiene propiedades de resistencia al estrés mecánico. Este estado se alcanza cuando el material se convierte en estado plástico sólido por lo general por calentamiento, y es ideal para diferentes procesos de producción y es en estado cuando el material se puede manejar en las formas que existen hoy en día. Así que la palabra plástico es una manera de referirse a los materiales sintéticos capaces de entrar en un estado plástico, pero el plástico no es necesariamente el grupo de materiales al que esta palabra se refiere diariamente.

Las propiedades y características de la mayoría de los plásticos (aunque no siempre se cumplen en ciertos plásticos especiales) son las siguientes:

 Fácil trabajar y darle forma
 Bajo costo de producción
 Baja densidad
 Tienden a ser impermeables
 Buenos aisladores eléctricos
 Aislamiento acústico aceptable
 Buen aislamiento térmico, aunque la mayoría no puede soportar temperaturas muy altas
 Resistente a la corrosión ya muchos factores químicos
 Algunos no son biodegradables o fácilmente reciclables, y si se queman, son altamente contaminantes.

 

Clasificación de los plásticos.

Los plásticos se clasifican en tres grupos, según la disposición de las macromoléculas que los constituyen. Son los termoplásticos, los termoestables y los elastómeros.

 

Efectos positivos del plástico

Hay varias ventajas de los plásticos con respecto a otros materiales. El plástico es un material muy duradero. Otra característica positiva del plástico es la suma facilidad para conformarse en la forma requerida. El plástico es un material muy ligero y casi tan fuerte como los metales. El plástico se puede moldear con la forma deseemos consiguiendo muchas veces una estética tan hermosa como la que se logra con el vidrio u otros materiales más costosos. A diferencia de vidrio que tiene que ser manejado con cuidado, los materiales plásticos pueden ser manejados sin especiales cuidados. Una ventaja más de plástico es que es reciclable. El desgaste de las piezas hechas de plástico es muy pequeño en comparación con el de otros materiales.

Efectos negativos del plástico

También tenemos que tener en cuenta algunas cosas negativas de los plásticos. Muchos artículos de plástico no pueden tolerar altas temperaturas y liberan gases dañinos (a alta temperatura) que causan contaminación. El plástico no es fácilmente desechable y tardará miles de años en deshacerse por completo en el suelo. Esto resulta en otras consecuencias dañinas como el bloqueo del agua (inundaciones resultantes), la muerte de animales, de aves, debido a la ingestión de plásticos, etc., que preocupan gravemente a los activistas ambientales pero que deberían de preocuparnos a todos. Incluso en el proceso de la fabricación de plástico por las industrias se liberan grandes cantidades de dióxido de carbono.

¿Qué es la contaminación plástica?

A medida que la población mundial continúa creciendo, también aumenta la cantidad de basura que produce la gente. Los estilos de vida en movimiento requieren de productos fácilmente desechables, como latas de refrescos o botellas de agua, pero la acumulación de estos productos ha llevado a cantidades cada vez mayores de contaminación plástica en todo el mundo. Como el plástico se compone de los principales contaminantes tóxicos, éste tiene el potencial de causar grandes daños al medio entorno ambiental en forma de contaminación en el aire, agua y tierra.

En otras palabras, la contaminación plástica se produce cuando el plástico se ha concentrado en un área y ha comenzado a afectar negativamente el medio ambiente natural y crear problemas para las plantas, la vida silvestre e incluso la población humana. A menudo esto incluye acabar con la vida de las plantas y provocar peligros a los animales locales. El plástico es pues un material increíblemente útil, pero por contra está hecho de compuestos tóxicos conocidos por causar enfermedades, y debido a que está destinado a la durabilidad, no es biodegradable.

Causas de la contaminación plástica.

Si bien el problema de la contaminación plástica puede parecer tan fácil de resolver como simplemente implementar el reciclaje o la limpieza de botellas vacías, la verdad es que el plástico que causa la contaminación puede variar en su tamaño, desde grande a microscópico. Los principales contribuyentes a este problema incluyen:

Montones de vieja basura.

El plástico está por todas partes, incluso en los artículos que uno menos se podría esperar. Los cartones de leche están revestidos con plástico, las botellas de agua se esparcen por todas partes, y algunos productos pueden incluso contener pequeñas bandas de plástico. Cada vez que uno de estos elementos es arrojado o vertido por un fregadero, los contaminantes tóxicos tienen más oportunidades de entrar en el medio ambiente y hacer daño.

Los vertederos de basura y son desafortunadamente causas importantes, pues permiten que los contaminantes entren en el suelo y afecten fauna y agua subterránea para los próximos años.

Es demasiado usado.

Como el plástico es menos costoso, es uno de los artículos más ampliamente disponibles y usados ​​en exceso en el mundo de hoy. Cuando se elimina, no se descompone fácilmente y contamina la tierra o el aire cercano cuando se quema al aire libre.

Redes de pesca.

La pesca comercial es una necesidad económica para muchas partes del mundo, y millones de personas comen toneladas de pescado para su supervivencia diaria. Sin embargo, esta industria ha ayudado a contribuir al problema de la contaminación plástica en los océanos de varias maneras. Las redes utilizadas para ciertas operaciones de trolling a gran escala suelen ser de plástico. En primer lugar, estos pasan largas horas sumergidos en el agua, fugas de toxinas a voluntad, pero también a menudo se rompen o se pierden, a la izquierda a permanecer donde quiera que caigan. Esto no sólo mata y daña la fauna local, sino que también asegura que los contaminantes entren en el agua y los peces de la zona.

Eliminación del plástico en la basura.

Esto puede sonar un poco raro, pero el plástico, que está destinado a durar, es casi imposible de descomponerse, degradarse. El plástico quemando es increíblemente tóxico, y puede conducir a condiciones atmosféricas dañinas y a enfermedades mortal.es Por lo tanto, mientras se encuentre en un vertedero, nunca dejará de liberar toxinas en esa zona.

Incluso el reciclaje no reduce el plástico, ya que utiliza esencialmente el plástico existente, aunque en una nueva forma. El proceso de reciclado de plástico también puede producir sustancias irritantes que se liberan de varias maneras.

Efectos de la contaminación plástica.

Parece bastante obvio que esta cantidad de un material que no está destinado a descomponerse fácilmente puede causar estragos en los entornos naturales, lo que lleva a problemas a largo plazo para las plantas, los animales y las personas. Algunos de los principales efectos a largo plazo de la contaminación plástica son:

Perjudica la cadena alimentaria.

Debido a que el plástico se presenta en tamaños grandes y pequeños, los plásticos contaminantes afectan incluso a los organismos más pequeños del mundo como el plancton. Cuando estos organismos se envenenan debido a la ingestión de plástico, esto causa problemas para los animales más grandes que dependen de ellos para su alimentación. Esto puede causar un montón de problemas, y va más allá a través de la cadena alimentaria.

De acuerdo con el anuario 2011 del Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente, la contaminación plástica en los océanos es uno de los tres principales problemas del medio ambiente. La exposición al agua, sol y luz hace que el plástico se desintegre en pequeñas moléculas. Y una de las consecuencias más inmediatas es que las criaturas marinas de todos los tamaños confundan el plástico con comida, comprobándose que por lo menos 263 especies diferentes sufren de problemas vinculados con contaminación plástica. Ejemplo de ello dos de cada cinco bebés albatros en la isla Midway Attol (océano Pacífico) mueren de hambre porque son alimentados con plástico en vez de comida orgánica

Contamina el agua subterránea.

La conservación del agua es ya una preocupación en todo el mundo pues ésta está en gran peligro debido a fugas de plásticos y otros residuos. Si alguna vez has visto un vertedero, imagina lo que sucede cada vez que llueve – y entonces piensa en tu agua potable. Las aguas subterráneas y los embalses son susceptibles de recibir fugas de toxinas ambientales.

De los plásticos se deriva la mayor parte de la basura y la contaminación que afecta a los océanos del mundo. Esto ha tenido consecuencias terribles en muchas especies marinas, lo que puede llevar a negativas consecuencias cuando los seres humanos comen pescado y en la propia vida marina.

Contamina la Tierra.

Cuando el plástico es vertido en vertederos, interactúa con el agua y forma sustancias químicas peligrosas. Cuando estos productos químicos se filtran bajo tierra, degradan la calidad del agua. El viento transporta y deposita plástico de un lugar a otro, aumentando la basura de la tierra. También puede quedar atascado en postes, semáforos, árboles, cercas, torre etc. y animales que pueden vivir en las cercanías y podrían asfixiarlos hasta la muerte.

Contamina el aire.

La quema de plástico al aire libre, conduce a la contaminación ambiental debido a la liberación de productos químicos venenosos. El aire contaminado cuando se inhala por los seres humanos y los animales afectan su salud y puede causar problemas respiratorios.

Mata animales.

A pesar de los innumerables anuncios de televisión a lo largo de los años que muestran patos o delfines atrapados en los seis anillos de plástico que sujetan los pacs de latas de refrescos, estos artículos todavía se usan en masa cada día. Ya sea porque las masas de plástico han desplazado a los animales o porque las toxinas relacionadas con los plásticos han envenenado, la contaminación plástica hace mucho daño a los ecosistemas del mundo.

Es venenoso.

El hombre fabrica el plástico usando una serie de productos químicos tóxicos. Los aditivos utilizados en la síntesis de plásticos conocidos como ftalatos son otra gran amenaza para la salud humana. Los plásticos son polímeros, largas cadenas de moléculas generalmente de carbono, hidrógeno, oxígeno y/o silicio, que están unidas o polimerizados químicamente. De esta manera, las cadenas de polímeros se pueden utilizar para crear formas de plásticos con propiedades únicas y útiles. Por lo tanto, el uso de y la exposición a los plásticos se ha relacionado con una serie de problemas de salud que afectan a muchas personas en todo el mundo. Los procesos de fabricar, almacenar, deshacerse o simplemente estar alrededor de plásticos pueden ser extremadamente dañinos para los seres vivos.

Algunos datos.

Cada año se fabrican más de 300 millones de toneladas. Muchas de ellas tardarán siglos en degradarse. Una botella de plástico tarda 450 años en desaparecer, unas anillas de plástico para refrescos 4 siglos, un vaso de poliestireno 50 años y una bolsa de plástico 15 años. Europa consume 49 millones de toneladas al año, 8 millones acaban en los vertederos, el peso equivalente a 800 torres Eiffel. Otro tanto se acumula en los océanos.

Usamos 20 veces más plástico que hace 50 años. El 6% del consumo de petróleo a nivel mundial se destina a la fabricación de plásticos.

Mitos y realidades sobre los plásticos.

1.- Los plásticos no son ecológicos porque proceden del petróleo.

Realidad: Usar plásticos ahorra más petróleo que el que se emplea en su fabricación (sólo el 4%) ya que nos ayudan a ahorrar energía en aplicaciones como la calefacción, el transporte, etc… que suponen el 96% del uso del petróleo. Además, al final de su vida útil se puede recuperar su valor.

 

2.- Apostar por el reciclado energético supone abandonar el reciclado material y no es bueno para el Medio Ambiente.

Realidad: Los países más comprometidos con el Medio Ambiente, muestran altos índices de reciclado material y energético.

3.- Crece tanto el consumo de plásticos que vamos a acabar enterrados en un mar de plásticos destruyendo nuestro planeta.

Realidad: El 55% de las aplicaciones de los materiales plásticos son artículos y elementos de larga vida (construcción, automóvil…)

4.- ¿Para qué voy a separar si luego lo mezclan todo en el mismo camión?

Realidad: El camión está compartimentado para recogida selectiva y recogida de basura normal.

5.- En el amarillo solo van las botellas y envases rígidos de plástico.

Realidad: En el amarillo se pueden reciclar tanto los envases rígidos como los filmes y las bolsas de plástico, además de los envases metálicos y briks. En las plantas de selección existen aspiradores que seleccionan el film y las bolsas de plástico.

6.- El problema de las bolsas es que sean de plástico.

Realidad: Las conclusiones de Informes Ambientales (ACV) sobre bolsas en Europa son:

  • No existe un material ideal para todas las categorías de impacto ambiental.
  • Cuanto más reutilizable sea una bolsa, menor es su impacto ambiental.
  • El segundo uso como bolsa de basura o bolsa de envases reciclables (bolsa amarilla) ayuda a reducir su impacto ambiental.

En definitiva, el problema de las bolsas es su condición de un solo uso, no el material del que están hechas.

7.- Con los plásticos se consume más ENERGÍA que con ningún otro material.

Realidad: Los plásticos ayudan a ahorrar energía. Según el Informe Denkstatt, el consumo de energía de los plásticos fue de 4.270 GJ/año frente a 6.690 GJ/año de otros materiales alternativos. Supone un 57%, equivalente a 53 millones de tons. de crudo, equivalente a 205 superpetroleros.

8.- Los plásticos son más contaminantes que otros materiales alternativos.

Realidad: Los plásticos reducen las emisiones de gases de efecto invernadero. Según el Informe Denkstatt, el dato relativo a plásticos fue de 204 GEI millones de tons/año frente a 328 GEI millones de tons/año de otros materiales alternativos. Lo que supone un 61%, equivalente a las emisiones de CO2 de Bélgica = 39% de objetivo Kioto EU15.

9.- Los plásticos son malos para el Medio Ambiente porque no son biodegradables.

Realidad: Los plásticos convencionales son reciclables. Existen plásticos biodegradables que complementan a la familia de los plásticos. ¿Acaso los metales o el vidrio son biodegradables?

Algunos consejos prácticos.

Puesto que el plástico es parte de nuestra vida actual, es importante aprender a usarlo de la manera correcta cuando no se puede evitar prescindir de su uso. Algunos consejos son:

  • No calentar comestibles en recipientes plásticos.
  • No calentar alimentos cubriéndolos con papel plástico.
  • Lavar los recipientes plásticos con detergentes suaves para que no se liberen los químicos y las sustancias químicas no se filtren en los alimentos.
  • Preferir los plásticos de alta calidad con código 2 (HDPE), 4 (LDPE) y 5 (PP).
  • No consumir ningún producto con olor o sabor a plástico.
  • Preferir envases de policarbonato.
  • Las grasas, los quesos y las sustancias ácidas deben guardarse en recipientes no plásticos.

Fuentes consultadas:

Cicloplast
Guía inteligente sobre los plásticos
El Independiente

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Juan Manuel Sendón

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